¿Qué es un glaciar?

 

Figura 1. Glaciar Serrano (Foto: Thomas Shaw).

 

Los glaciares son ríos de hielo que se forman por la persistencia de la nieve caída durante un largo período de tiempo, que finalmente se comprime en masas de hielo espesadas. Las clasificaciones oficiales pueden variar, pero un glaciar se considera generalmente como una masa de hielo con un área ≥100 m2 y una profundidad de hielo de aproximadamente ≥50 m 1. Algunos glaciares son tan pequeños como las canchas de fútbol, mientras que solo algunas partes de la Antártica pueden ser tan grandes como ciudades enteras. De hecho, se puede caminar a lo largo de Echaurren Norte, uno de los glaciares con el registro más largo en Chile 2 y cubrir una distancia similar a una vuelta alrededor del Costanera Center. Por el contrario, el glaciar O’Higgins en la Patagonia tiene aproximadamente 45 km de largo 3, equivalente a la distancia horizontal entre el Costanera Center y cerro El Plomo.

Figura 2. Izquierda: Glaciar O’Higgins (Foto: Roberto Araya). Derecha: Glaciar Echaurren Norte (Foto: DGA).

 

La supervivencia de los glaciares depende de la cantidad de hielo que se está derritiendo o «ablacionando», y de la cantidad de nieve nueva que cae y permanece alrededor el tiempo suficiente para densificarse y formar hielo glaciar. El balance de estos dos procesos se denomina balance de masa del glaciar y se determina principalmente por la temperatura del aire y la cantidad de precipitación (en forma de lluvia, nieve o aguanieve). Las temperaturas son más frías a mayor altitud en el glaciar debido a la menor presión del aire, por lo que se está derritiendo menos hielo. Al mismo tiempo, es más probable que la precipitación caiga en forma de nieve y permanezca más tiempo debido a las temperaturas más bajas. Nos referimos a esta región superior como la zona de acumulación.

Figura 3. Un esquema para el balance de masa glaciar. Fuente: Daniel Colonia.

 

Sin embargo, la sección inferior del glaciar (la parte que normalmente vemos más) se llama zona de ablación, que se refiere a la ablación o pérdida de masa del glaciar. Aquí, las temperaturas serán (relativamente) más altas, por lo que caerán menos precipitaciones en forma de nieve, y la nieve que caiga se derretirá y desaparecerá mucho más rápido, permitiendo que también se derrita más hielo del glaciar que se encuentra debajo. La altitud en la superficie del glaciar donde comenzamos a acumular más de lo que nos fundimos se conoce como la altitud de la línea de equilibrio. Si visita un glaciar al final del verano (aproximadamente  marzo/abril aquí en Chile), busca esta línea donde comienza la nieve.

Esta línea indica la “salud” del glaciar, ya que cuando más alta está significa que peor es el estado de éste, dado que se está derritiendo mucho más rápido de lo que se reemplaza con nieve (que eventualmente puede convertirse en más hielo).

Figura 4. Esquema simple de la línea de equilibrio y balance de masa de glaciares en relación con condiciones de clima. Fuente: Thomas Shaw.

 

Información citada:

1 Is there a size criterion for a glacier? USGS.gov:  https://www.usgs.gov/faqs/there-a-size-criterion-a-glacier?qt-news_science_products=0#qt-news_science_products.
2 Masiokas, M. H., Christie, D. A., Le Quesne, C., Pitte, P., Ruiz, L., Villalba, R., … Barcaza, G. (2016). Reconstructing the annual mass balance of the Echaurren Norte glacier (Central Andes, 33.5° S) using local and regional hydroclimatic data. Cryosphere, 10(2), 927–940. https://doi.org/10.5194/tc-10-927-2016.
3 MOTOKI, A, ORIHASHI, Y, NARANJO, J et al. (2006). «Geologic reconnaissance of Lautaro Volcano, Chilean Patagonia». Revista geológica de Chile (en inglés) (Rev. geol. Chile. [online]) 33 (1): pp. 177-187. ISSN 0716-0208. doi:10.4067/S0716-02082006000100008.

 

Escrito por Thomas Shaw.
Editado por Equipo Glaciar.

What is a glacier?

 

Figure 1. Serrano glacier (Photo: Thomas Shaw).

 

Glaciers are rivers of ice which form from the persistence of fallen snow over a long period of time that eventually compresses into thickened ice masses. Official classifications may vary, but a glacier is usually considered as an ice mass with an area  ≥100 m2 and a depth of ice approximately ≥50 m 1. Some glaciers are as small as football fields, while just parts of those in Antarctica can be as large entire cities. In fact, you could walk the length of Echaurren Norte, one of the glaciers with longest record in Chile 2 and cover a distance similar to one loop around Costanera Center. Conversely, O’Higgins glacier in Patagonia is roughly 45 km long 3, equivalent to the horizontal distance between Costanera Center and cerro El Plomo.

Figure 2. Left: O’Higgins glacier (Photo: Roberto Araya). Right: Echaurren Norte glacier (Photo: DGA).

 

The survival of glaciers is dependent on the balance of how much the ice is melting or ‘ablating’ and how much new snow falls and stays around long enough to densify and form into glacier ice. The balance of these two processes is called the glacier mass balance and is determined principally by the temperature of the air and the amount of precipitation (in the form of rain, snow or sleet). Temperatures are colder at higher altitude on the glacier because of the lower air pressure, and so less ice is melting. At the same time, precipitation will more likely fall as snow and stay longer because of the lower temperatures. We refer to this higher region as the accumulation zone.

Figure 3. A schematic for glacier mass balance. Source: Daniel Colonia.

 

However, the lower section the glacier (the part we normally see more of) is called the ablation zone, which refers to ablation or loss of mass from the glacier. Here, temperatures will be (relatively) higher so less precipitation will fall as snow, and snow that does fall will melt and disappear much faster, allowing more of the glacier ice underneath to melt as well!  The altitude on the glacier surface where we start to accumulate more than we melt is referred to as the equilibrium line altitude. If you visit a glacier at the end of the summer (approximately March/April here in Chile), look for this line where the snow starts. This line indicates the ‘health’ of the glacier and the higher it is, the worse the glacier is doing, because we are melting much more than we are replacing with snow (which can eventually become more ice!).

Figure 4. Simple schematic of the equilibrium line and mass balance of glaciers in connection with climatic conditions. Source: Thomas Shaw.

 

Cited information:

1 Is there a size criterion for a glacier? USGS.gov:  https://www.usgs.gov/faqs/there-a-size-criterion-a-glacier?qt-news_science_products=0#qt-news_science_products.
2 Masiokas, M. H., Christie, D. A., Le Quesne, C., Pitte, P., Ruiz, L., Villalba, R., … Barcaza, G. (2016). Reconstructing the annual mass balance of the Echaurren Norte glacier (Central Andes, 33.5° S) using local and regional hydroclimatic data. Cryosphere, 10(2), 927–940. https://doi.org/10.5194/tc-10-927-2016.
3 MOTOKI, A, ORIHASHI, Y, NARANJO, J et al. (2006). «Geologic reconnaissance of Lautaro Volcano, Chilean Patagonia». Revista geológica de Chile (en inglés) (Rev. geol. Chile. [online]) 33 (1): pp. 177-187. ISSN 0716-0208. doi:10.4067/S0716-02082006000100008.

 

Written by Thomas Shaw.
Edited by Equipo Glaciar.